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Un antiguo misterio de Venus ha sido descifrado por una sonda solar de la NASA

A medida que la actividad del sol aumenta y disminuye, también lo hace la ionosfera de Venus , una capa clave en la atmósfera superior, según nuevas observaciones que arrojan una sospecha de décadas.

Las nuevas observaciones provienen de Parker Solar Probe de la NASA , una nave espacial que se lanzó en 2018 en un camino atrevido para acercarse cada vez más al sol. Esa trayectoria se basa en una serie de siete aproximaciones cercanas de Venus que sirven como maniobras de dirección, y el equipo de la nave espacial decidió recopilar datos durante esos sobrevuelos. 

Durante una de esas maniobras en julio de 2020, la sonda hizo observaciones que respaldan una idea intrigante y de larga data: que la ionosfera superior de Venus contiene muchas más partículas de plasma cargadas cuando el sol está más activo y menos cuando el sol está menos activo.

“Cuando varias misiones confirman el mismo resultado, una tras otra, eso te da mucha confianza en que el adelgazamiento es real”, Robin Ramstad, físico del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado, Boulder y coautor de la nueva investigación, dijo en un comunicado de la NASA.

La nueva investigación muestra cómo los científicos se apresuran a estudiar Venus con cualquier observación que puedan tener en sus manos, ya que las misiones dedicadas a nuestro planeta vecino son pocas y distantes entre sí.

“Estaba tan emocionado de tener nuevos datos de Venus”, dijo Glyn Collinson, un científico de instrumentos en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland y el científico principal del estudio, en la misma declaración.

El equipo estudió los datos de Parker Solar Probe recopilados el 11 de julio, el tercer paso de Venus de la nave espacial, cuando la sonda se acercó a solo 520 millas (830 kilómetros) del planeta. (Desde entonces ha realizado un cuarto sobrevuelo, el 20 de febrero). Durante el sobrevuelo, siete minutos de datos de un instrumento llamado FIELDS encontraron un tipo específico de emisión de radio de baja frecuencia. Y cuando Collinson vio por primera vez esos datos, le pareció familiar, pero no pudo ubicarlos.

“Luego, al día siguiente, me desperté”, dijo. “Y pensé, ‘¡Dios mío, sé lo que es esto!'”

El patrón coincidía con los datos que vio recopilados por una misión de la NASA completamente diferente: la nave espacial Galileo que estudió Júpiter y sus lunas de 1995 a 2003. Cada vez que Galileo se agachaba en la ionosfera de una luna joviana, registraba el mismo tipo de señal de radio que Parker Solar Probe recogido en Venus.

Pero la emoción no se trata simplemente de detectar la ionosfera de Venus. En cambio, la intriga proviene de la sugerencia de las observaciones de que en el lado oscuro del planeta, la densidad de las partículas de plasma altamente cargadas en la ionosfera está cambiando en respuesta al comportamiento del sol.

En el momento de las nuevas observaciones, el sol estaba solo seis meses después del punto más bajo de su ciclo de actividad de 11 años. Convenientemente, esa es una gran diferencia con las detecciones previas de la ionosfera de Venus por parte de naves espaciales, que el Pioneer Venus Orbiter de la NASA realizó en 1980 y 1992, cuando el sol estaba casi en su punto más activo.

Después de esa observación de décadas de antigüedad, los instrumentos terrestres sugirieron que mientras otras capas de la atmósfera de Venus permanecían constantes, la densidad del plasma de la ionosfera era mucho más baja cerca del mínimo solar que lo indicado por esas observaciones de Pioneer en el máximo solar. Pero las naves espaciales posteriores no pudieron hacer detecciones similares, dejando esa sospecha sin confirmar hasta que estos nuevos datos llegaron a la Tierra.

Desafortunadamente para los investigadores, las nuevas observaciones no pueden ayudarlos a decidir entre dos hipótesis principales sobre las causas de los cambios en la densidad plasmática del lado nocturno. Tal conocimiento ayudaría a dar forma a la comprensión de los científicos sobre cómo la atmósfera de Venus se desliza desde el planeta hacia el espacio.

Todas las observaciones de Venus de Parker Solar Probe son extra, extras más allá de la misión principal de la nave espacial de estudiar el sol

“El objetivo de volar por Venus es ralentizar la nave espacial para que Parker Solar Probe pueda sumergirse más cerca del sol”, dijo Nour E. Raouafi, científico del proyecto Parker Solar Probe en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland, en el misma declaración. “Pero no perderíamos la oportunidad de recopilar datos científicos y proporcionar información única sobre un planeta misterioso como Venus”.

Y eso es una suerte para los científicos de Venus. Solo una nave espacial está orbitando actualmente al extraño gemelo de la Tierra, la misión japonesa Akatsuki , aunque la NASA está evaluando dos posibles naves espaciales que podrían visitar el dramático mundo, y la decisión se tomará a finales de este año.

“Para ver Venus ahora, se trata de estos pequeños destellos”, dijo Collinson.

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