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SpaceX hace historia y lleva a sus primeros astronautas a la órbita

Hoy, la compañía espacial privada de Elon Musk, SpaceX, llevó a dos astronautas a la órbita por primera vez, después de posponer su primer lanzamiento el 27 de mayo debido a condiciones climáticas desfavorables. La misión espacial está organizada en nombre de la NASA y es la primera en poner en órbita una tripulación desde los Estados Unidos durante casi diez años. No había sucedido desde julio de 2011, cuando el Transbordador espacial Atlantis completó el último vuelo orbital de uno de los programas espaciales más importantes y costosos en la historia de las exploraciones más allá de nuestra atmósfera. Desde entonces, la NASA ha confiado en la agencia espacial rusa Roscosmos.

El lanzamiento también fue histórico por otra razón: fue el primero en ser operado por una compañía espacial privada. Esto marcará profundamente los próximos años de viajes espaciales con astronautas, tanto en caso de éxito como en caso de falla, lo que podría tener un fuerte impacto en las actividades de la NASA y la Estación Espacial Internacional (EEI) .

Seis años de trabajo de SpaceX, con no pocos retrasos y algunos eventos inesperados, se concentraron en la rampa del complejo de lanzamiento del Centro Espacial John F. Kennedy 39A (Florida), el mismo desde el cual comenzaron las misiones. a la luna hace más de 50 años y transbordadores espaciales en tiempos más recientes. En ese momento, el cohete Falcon 9 puso en marcha sus motores, empujando la cápsula Crew Dragon en órbita con los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley adentro, para un comienzo bastante atronador de su viaje a la ISS a unos 450 kilómetros de distancia de la nuestras cabezas. La cápsula había realizado algunos vuelos experimentales, incluido uno a la EEI el año pasado, pero siempre sin humanos a bordo.

En cierto sentido, hoy fue la “prueba de las pruebas”, y por esta razón fue muy esperada y acompañada de grandes expectativas.

Viajar en órbita
El lanzamiento del último transbordador espacial el 8 de julio de 2011 estuvo acompañado de grandes dudas e incertidumbres sobre el futuro de los programas espaciales de los EE. UU. La NASA estaba retirando una de sus naves espaciales más exitosas, el único sistema capaz de poner en órbita a sus tripulaciones, y no parecía tener ideas muy claras sobre qué lo reemplazaría. La agencia espacial había lanzado recientemente el “Programa de tripulación comercial” con el objetivo de involucrar a las empresas espaciales privadas, para la creación de nuevos sistemas de transporte orbital, pero de inmediato quedó claro que los tiempos serían bastante largos e inciertos.

Sin su propia nave espacial y con la necesidad de continuar enviando a sus astronautas a la ISS, para lo cual se requiere el reemplazo periódico de las tripulaciones, la NASA decidió depender temporalmente de la agencia espacial rusa Roscosmos, obteniendo pasajes de su Sistemas de transporte orbital Soyuz. Desde 2011, todos los astronautas estadounidenses (y no solo) han podido llegar a la EEI solo gracias a Roscosmos y a precios muy altos por cada boleto: alrededor de 80 millones de dólares por persona.

Mientras que la NASA continuó pagando los pasos salados ofrecidos por Rusia, el Programa de tripulación comercial siguió adelante con sus procesos de selección de las compañías privadas consideradas más adecuadas. Se seleccionaron SpaceX y Boeing, con contratos por valor de más de $ 3 mil millones y casi $ 5 mil millones respectivamente para desarrollar nuevos sistemas de transporte. En los años siguientes, la competencia entre las dos compañías se habría vuelto bastante intensa, ya que SpaceX finalmente había prevalecido logrando terminar su sistema de lanzamiento primero.

Sin embargo, el Programa de tripulación comercial no funcionó sin problemas como esperaba la NASA. Tanto SpaceX como Boeing han encontrado numerosos problemas técnicos y retrasos en el desarrollo de sus sistemas, en parte debido a las solicitudes de mayores garantías por parte de la agencia espacial estadounidense, que impuso protocolos muy estrictos antes de certificar la seguridad de los sistemas propuestos. Al final del proyecto, ambas compañías podrán gestionar el transporte de astronautas a la EEI, incluso si el momento aún no está claro para Boeing, debido a otros problemastécnicos que surgieron durante el último vuelo orbital experimental no tripulado.

A bordo
El lanzamiento de hoy tuvo lugar desde Cabo Cañaveral, la base de lanzamiento más grande e importante de los Estados Unidos. Aproximadamente tres horas después de la salida, Behnken y Hurley fueron transportados a la plataforma de lanzamiento a bordo de un Model X, un automóvil eléctrico fabricado por Tesla, la compañía automotriz propiedad de Elon Musk, quien también tiene el control de SpaceX . La elección había planteado algunas dudas entre los puristas de los lanzamientos espaciales de la NASA, generalmente sin ninguna referencia comercial, pero es una señal de gestión privada y el hecho de que SpaceX está directamente involucrado en muchos detalles.

Al llegar cerca de la plataforma de lanzamiento, los dos astronautas usaron un elevador para escalar el Falcon 9 de 70 metros de altura, el gran cohete que los puso en órbita. La puerta del ascensor se abrió a un pequeño corredor, similar al de los dedos del aeropuerto, que los condujo a la puerta de entrada de Crew Dragon, su cápsula espacial ubicada en la punta del cohete.

El Falcon 9 puso en marcha sus nueve motores, separándose de la plataforma de lanzamiento después de unos momentos para comenzar su viaje hacia la órbita. El procedimiento fue completamente automático, ya que Behnken y Hurley no tuvieron que hacer nada, aparte de soportar durante unos minutos la fuerte aceleración necesaria para superar lo que generalmente nos mantiene firmes en el suelo. Arrancar los motores y comenzar otra fase crítica: un mal funcionamiento de la válvula, un error de programación en la computadora de a bordo o un cortocircuito podría haber terminado todo a unos cientos de metros sobre el nivel del mar.

Crew Dragon está equipado con un sistema de emergencia, que se activa en caso de que algo salga mal en el enorme cohete al que está conectado. A sus lados, la cápsula tiene una serie de pequeños propulsores (SuperDraco) diseñados para activarse si las computadoras a bordo detectan fallas graves y el riesgo de una explosión Falcon 9. Al activarse, estos motores separan a Crew Dragon del resto del cohete y hacen que se aleje rápidamente, de modo que esté a una distancia segura de cualquier explosión. Luego, la cápsula abre sus paracaídas y desciende lentamente hacia el océano Atlántico, donde los equipos de rescate pueden recuperarla.

El sistema de seguridad ha sido probado en varias ocasiones con resultados positivos y reanuda soluciones similares adoptadas por algún tiempo por otros cohetes para el transporte de astronautas, comenzando con el ruso Soyuz . El procedimiento de emergencia implica que durante unos momentos la tripulación está sometida a fuertes tensiones debido a la aceleración, pero nada para lo cual los astronautas no fueron entrenados en simulaciones en la Tierra antes de sus lanzamientos.

A diferencia de otros sistemas de emergencia que solo funcionan en la primera fase del lanzamiento, SpaceX afirma que los propulsores de Crew Dragon se pueden usar prácticamente en cualquier momento del ascenso del cohete a la órbita de la Tierra, ofreciendo así garantías adicionales. Esto implica que, en caso de un desastre, la cápsula puede terminar incluso en puntos muy distantes del océano Atlántico con respecto a Florida con las complicaciones de organizar el rescate.

La distancia al punto de reingreso en caso de emergencia había agregado algunas complicaciones adicionales al elegir el momento adecuado para que comience la misión. En general, los lanzamientos espaciales dependen en gran medida de las condiciones climáticas: los vientos a una altitud demasiado alta pueden provocar el aplazamiento de una partida, así como olas excesivamente fuertes en áreas donde podría caer una cápsula con una tripulación.

En órbita
Desde el momento de arrancar los motores, Behnken y Hurley han tardado unos 12 minutos en llegar a la órbita de la Tierra: desde el lanzamiento tendrán 19 horas antes de llegar a la Estación Espacial Internacional. Girarán alrededor de la Tierra varias veces, con el arranque periódico de los motores de su sistema de transporte, lo que permitirá alcanzar órbitas cada vez más altas hasta la de la ISS. También en este caso, los procedimientos serán automáticos, pero los astronautas aún prevén algunas intervenciones para probar los controles manuales y recopilar datos útiles para futuras misiones de Crew Dragon.

Cerca de la ISS, el sistema de navegación automática Crew Dragon hará todo por sí mismo, cuidando de llegar a uno de los puntos de atraque gratuitos de la estación. El procedimiento será totalmente automático y es una de las funciones más importantes de los sistemas integrados desarrollados por SpaceX. La computadora a bordo utilizará cámaras de video y sensores para colocar la cápsula en la trayectoria correcta, para mantener la actitud y la velocidad correctas para completar el acoplamiento.

Después del procedimiento de atraque y algunas comprobaciones de la integridad hermética del sistema, Behnken y Hurley podrán abrir la puerta de su cápsula e ingresar a la EEI, recibidos por el astronauta estadounidense Chris Cassidy y los dos cosmonautas rusos Ivan Vagner y Anatoly Ivanishin , que han estado trabajando en su misión en la estación durante unos meses.

Todavía no está claro cuánto tiempo Behnken y Hurley permanecerán a bordo: originalmente, la NASA había pensado en una estadía de algunas semanas, pero las cosas han cambiado después de los retrasos acumulados por SpaceX y Boeing en el desarrollo de sus sistemas de aproximadamente tres años. La NASA ahora se está quedando sin pases en Soyuz y, por lo tanto, le gustaría aprovechar de inmediato las posibilidades que ofrece Crew Dragon.

La misión que comienza hoy no tendrá un significado histórico solo para sus primeros: es el comienzo de una nueva fase en la era de la exploración espacial, en la que grandes compañías privadas gestionarán los lanzamientos con tripulaciones para en nombre de la NASA y otras agencias espaciales. Ya en otoño, se espera que SpaceX administre una segunda misión a la EEI, transportando una tripulación de cuatro astronautas.

Al confiar la gestión del transporte a la órbita terrestre a particulares, la NASA podrá concentrar sus recursos e investigación en otros objetivos para la exploración del Espacio Profundo con sus sondas y en el futuro con sus astronautas. No faltan cosas por descubrir por ahí.

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