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La Voyager 1 descubre un tenue ‘zumbido’ de plasma en el espacio interestelar

Cuatro décadas y media después del lanzamiento y a más de 14 mil millones de millas de la Tierra, la Voyager 1 todavía hace nuevos descubrimientos. La nave espacial ha captado la firma del propio espacio interestelar, un tenue “zumbido” de plasma que los científicos comparan con la lluvia suave. 

El plasma ha sido parte de la misión de la Voyager 1 desde su lanzamiento: la nave espacial descubrió rayos en la atmósfera de Júpiter y estudió cómo el viento solar disminuyó gradualmente en el sistema solar exterior.

Y desde 2012, los científicos han convertido los instrumentos de la nave espacial en una parte completamente inexplorada del espacio distante. Fue entonces cuando la Voyager 1 cruzó la heliopausa, donde el viento solar, el flujo constante de partículas cargadas que fluye desde el sol, ya no es lo suficientemente fuerte como para contener el medio interestelar que rodea nuestro pequeño vecindario. Desde 2012, a medida que la Voyager 1 se ha alejado cada vez más del sol, la nave espacial ha medido el plasma a su alrededor.

Esta parte del medio interestelar es, en su mayor parte, tranquila. “Es muy débil y monótono, porque está en un ancho de banda de frecuencia estrecho”, dijo en un comunicado Stella Koch Ocker, estudiante de doctorado en la Universidad de Cornell que dirigió la nueva investigación. “Estamos detectando el zumbido tenue y persistente del gas interestelar”.

Pero cada pocos años, el viento solar retrocede. La Voyager 1 recoge esos eventos como ondas de choque. “En el caso de un estallido solar, es como detectar un rayo en una tormenta eléctrica”, dijo en el mismo comunicado el autor principal James Cordes, astrónomo de Cornell. “Entonces vuelve a una lluvia suave”. 

Durante un tiempo, los científicos pensaron que esos choques eran la única forma en que la Voyager 1 podía medir la densidad del plasma.

Pero ahora que los científicos han escuchado este zumbido inesperado, pueden rastrear el medio interestelar entre choques, lo que puede ayudarlos a comprender mucho más sobre una extensión de espacio en gran parte sin descubrir. Ocker cree que hay mucha más actividad de bajo nivel en el medio interestelar de lo que los científicos pensaban anteriormente.

“Ahora sabemos que no necesitamos un evento fortuito relacionado con el sol para medir el plasma interestelar”, dijo Shami Chatterjee, astrónomo de Cornell, en el mismo comunicado. “Independientemente de lo que esté haciendo el sol, la Voyager está enviando detalles. La nave dice: ‘Aquí está la densidad por la que estoy nadando ahora mismo. Y aquí está ahora. Y aquí está ahora. Y aquí está ahora. ‘ La Voyager está bastante distante y lo hará continuamente “.

La Voyager 1 y su gemela, la Voyager 2, navegarán hacia las estrellas desde tiempos inmemoriales . Pero para los científicos aquí en la Tierra, los días de la nave espacial están contados. En algún momento de esta década, las fuentes de energía de plutonio de la nave finalmente se secarán. 

Mientras tanto, los científicos están saboreando hasta el último dato que llega. “Es el regalo de la ingeniería a la ciencia que sigue dando”, dijo Ocker.

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