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La historia de Nikola Tesla, el genio que electrificó al mundo

Pocos científicos tienen un aura de leyenda a su alrededor como Nikola Tesla. El inventor serbio estuvo en el centro de la revolución eléctrica y más allá.

Nikola Tesla fue uno de los mayores inventores de todos los tiempos. Su rivalidad y colaboración con Thomas Edison son la base de muchas historias de patentes e invenciones extraordinarias que han marcado los tiempos modernos de la humanidad.

Nikola Tesla nació en el Imperio Austro-Húngaro y luego fue un estadounidense naturalizado. Nació el 10 de julio de 1856 en Smilijan (en la entonces Dalmacia húngara, actual Croacia). El padre, Milutin Tesla de origen serbio, era ministro del culto ortodoxo, su madre en cambio Duka Mandic, era una mujer inculta, pero con una memoria prodigiosa (detalle que también encontraremos más adelante en el joven Tesla). Nikola tenía un hermano, que lamentablemente murió a los doce años cuando se cayó de su caballo, y tres hermanas.

En su infancia fue a la escuela en Karlovac, luego inmediatamente se crió con materias técnicas y científicas y se matriculó en la facultad de ingeniería eléctrica de la Universidad Técnica de Graz (Austria). Asistió a la universidad solo hasta el primer semestre del tercer año, por lo que no alcanzó la licenciatura.

Luego, durante un verano, asistió a cursos en la Universidad de Praga, estudiando física  y  matemáticas avanzadas. Paralelamente, se dedicó a leer muchas obras, entre otras cosas aprendiendo de memoria libros enteros gracias a su prodigiosa memoria, y leyendo toda la obra de Voltaire (más de cien volúmenes). Tesla luego escribió en su autobiografía que había tenido numerosos momentos de inspiración para sus propios inventos e investigaciones mientras estudiaba el trabajo de Voltaire.

Lamentablemente, en los primeros años de su vida lamentablemente a menudo estuvo enfermo: fue precisamente en esos momentos cuando comenzó a ver destellos de luz cegadores, a menudo acompañados de alucinaciones, muchas de estas visiones conectadas con palabras o ideas. Estos síntomas hoy en día indicarían una forma de sinestesia.

Después de completar sus estudios en física y matemáticas en la Universidad Politécnica de Graz, en Austria (mientras que al mismo tiempo asistía a la filosofía en la Universidad de Praga), estudiando casi veinte horas al día y durmiendo solo dos, el científico experimenta cada vez más extrañas fenómenos: en la oscuridad, de hecho, puede “sentir” la existencia de objetos.

Pero es precisamente en este período, y también gracias a estas “alucinaciones“, que Tesla comienza a tener ideas brillantes en el campo de la física, dedicándose en cuerpo y alma al principio de la corriente alterna. En 1881, mientras trabajaba como delineante y diseñador en el Departamento de Ingeniería de la Oficina Central de Telégrafos, comenzó a desarrollar el concepto de la rotación del campo magnético que hace que la corriente alterna, como lo es todavía hoy, sea una herramienta indispensable para la distribución. de corriente eléctrica a grandes distancias .

La mayoría de los hombres, en ese momento, consideraban la corriente eléctrica como una savia misteriosa que fluía por los cables gracias a la intervención de una mano fantasma. Tesla quería dominar las leyes de este “fluido”. Instintivamente se convenció de que el futuro pertenecía a un sistema aún no utilizable: la corriente alterna.

Un generador de corriente continua lo produce gracias a un imán permanente y una bobina que gira dentro del equipo; en el caso de un generador de corriente alterna, el imán gira en el centro y produce la corriente en las bobinas ubicadas en el exterior.

Los años centrales de su vida

Tras ser contratado por la “Continental Edison Company” Tesla se trasladó a París y en 1883 construyó el primer motor de inducción de corriente alterna, que es básicamente un generador de corriente alterna. Durante la creación de su motor, Tesla realiza y modifica este proyecto sin dibujar, ni escribir, ningún proyecto en papel y por lo tanto confiando solo en las imágenes en su mente (¿recuerdan las famosas alucinaciones?).

En 1884, deseoso de dar a conocer sus descubrimientos, se fue a Estados Unidos (seguro de poder llegar al Nuevo Mundo) nuevamente para trabajar en la corte de Edison, con quien, sin embargo, siguiendo los diferentes puntos de vista sobre la corriente alterna. y la falta de pago de la implementación de las modificaciones del proyecto “Dinamo”, no completa la colaboración.

Edison ya estaba activo en el mercado eléctrico, pero había preferido el uso de corriente continua que, sin embargo, tenía el límite de no poder distribuirse a grandes distancias, requiriendo así la presencia de un generador de energía cerca del lugar de su uso. A finales del siglo XIX esto no era un gran problema, solo los ricos ricos de las grandes ciudades podían permitirse el lujo de tener electricidad en casa y un generador era suficiente para que cada barrio rico cubriera la demanda del mercado.

La invención de Tesla resolvió este límite, la corriente alterna podría distribuirse a kilómetros de distancia, creando así grandes generadores que podrían abastecer a ciudades enteras, exactamente como sucede hoy. Sin embargo, pasarían muchos años más antes de que Edison y el mercado se dieran cuenta de la inevitable transición de la corriente continua a la corriente alterna.

Tesla ni siquiera estaba interesado en el lado “económico” del asunto, firmó contratos y vendió patentes con gran facilidad, pensando solo en el poco dinero que necesitaba para el próximo experimento. Edison y sus ricos socios comerciales (banqueros de Nueva York) se aprovecharon de la ingenuidad de Tesla en varias ocasiones, hasta que Nikola renunció y buscó nuevos socios.

En 1886 Tesla decidió fundar su propia empresa,  Tesla Electric Light & Manufacturing. Los primeros financieros no estaban de acuerdo con Tesla sobre sus planes para el motor de CA y finalmente le quitaron el control de la empresa.

Tesla a pesar de la decepción con Edison y con la nueva empresa, no se desanimó y encontró un trabajo en Nueva York como trabajador general desde 1886 hasta 1887, para ganarse la vida e intentar reiniciar con sus propias ideas. En 1887 construyó el primer  motor de inducción de corriente alterna sin fricción , del cual hizo una famosa demostración en 1888 en el Instituto Americano de Ingenieros Eléctricos (ahora parte del IEEE).

En el mismo año, desarrolló los principios de su  bobina Tesla y comenzó a trabajar como consultor con  George Westinghouse  (quien lo conoció en esa demostración) en los laboratorios de Pittsburgh de  Westinghouse Electric & Manufacturing Company.

Westinghouse escuchó y finalmente entendió sus ideas para sistemas polifásicos que permitirían la transmisión de electricidad CA a grandes distancias.

Su afán por descubrir los secretos de la electricidad en todas sus facetas le llevó a realizar experimentos cada vez más extraordinarios. Entre sus ideas (¿obsesiones?) La de la existencia en la naturaleza de campos de energía, una especie de “energía libre” a la que da el nombre de éter . A través del éter, es posible -según las declaraciones del propio científico- transmitir, por ejemplo, otras formas de energía.

En mayo de 1899 se trasladó a Colorado Springs donde instaló un laboratorio muy especial en el que intentó experimentar con la transmisión de electricidad a lugares distantes sin necesidad de recurrir a cables de conducción eléctrica, y por tanto a líneas eléctricas.

En esos mismos meses descubre que la Tierra, o más bien la corteza terrestre, es un excelente conductor de la electricidad, ya que un rayo que golpea el suelo crea ondas de energía que se mueven de un lado a otro de la tierra. Y es precisamente por eso que decide instalar en su laboratorio una enorme bobina que tiene la finalidad de enviar impulsos eléctricos bajo tierra, para permitir el trasvase de electricidad a bombillas colocadas a una distancia considerable.

De regreso a Nueva York, Tesla escribe un artículo futurista en  Century Magazine afirmando la posibilidad de capturar la energía liberada por el sol y proponiendo un “sistema de comunicación mundial” útil para comunicarse por teléfono, transmitir noticias, música, desempeño bursátil, información de un ejército. o de carácter privado sin necesidad, una vez más, de recurrir a los cables.

Este artículo despertó la opinión pública al llamar la atención de otro magnate de la época, JP Morgan, quien le ofreció una subvención de 150.000 dólares para construir una emisora ​​de este tipo. Tesla se puso manos a la obra de inmediato y procedió a la construcción de una torre muy alta en los acantilados de Wanderclyffe, Long Island, Nueva York. La Torre Wanderclyffe no es más que un desarrollo de las ideas desarrolladas por Tesla en Colorado Springs.

Fue en esta época cuando Tesla comenzó a encantar a la alta sociedad de Nueva York con sus pantallas y mostró a los periodistas el poder y la seguridad del sistema de corriente eléctrica que desarrolló.

Sus espectaculares actuaciones formaron parte de su propaganda personal para conseguir la electrificación del mundo.

Un chasquido de dedos y comienza el espectáculo: en el escenario está Nikola Tesla, científico e inventor que intenta sorprender a la multitud no con trucos de magia, sino con ciencia. Por un momento una bola roja de fuego arde en su mano, con gran cautela el “mago-científico” deja que las llamas se deslicen sobre su vestido, luego sobre su cabello. Finalmente, para gran asombro del público, coloca el misterioso fuego en una caja de madera.

“Ahora haré luz como si fuera de día”

Y luego el teatro de sus actuaciones, el laboratorio de la Quinta Avenida sur de Nueva York, brilla con una luz extraordinariamente clara.

Luego, el inventor salta a una plataforma conectada a un generador de voltaje eléctrico.  Lentamente, el científico sube el regulador, hasta que su cuerpo queda expuesto a un voltaje de dos millones de voltios. Las descargas eléctricas crepitan alrededor de su torso. Rayos y llamas brotan de sus manos como si fuera el dios del trueno Thor.

Tesla sería el padre de una impresionante cantidad de inventos fundamentales de la modernidad, desde la radio  hasta el  transistor, el  radar  y los  rayos X, desde el ‘altavoz‘ a la energía hidroeléctrica, desde  la corriente alterna  hasta  la radioastronomía.

Desafortunadamente, como escribimos anteriormente, el desinterés del científico por el lado económico y contractual de sus inventos lo habría llevado a ser estafado regularmente ( principalmente  por  Thomas Edison ) y arrancado de la autoría de sus inventos y, finalmente, injustamente olvidado por decenas de años.

Tesla sería el padre de una impresionante cantidad de inventos fundamentales de la modernidad, desde la radio  hasta el  transistor, el  radar  y los  rayos X , desde el ‘ altavoz  ‘ a la energía hidroeléctrica , desde  la corriente alterna  hasta  la radioastronomía .

Desafortunadamente, como escribimos anteriormente, el desinterés del científico por el lado económico y contractual de sus inventos lo habría llevado a ser estafado regularmente ( principalmente  por  Thomas Edison ) y arrancado de la autoría de sus inventos y, finalmente, injustamente olvidado por decenas de años.

Radar

Es cierto que Tesla propuso, en 1917, un concepto similar al radar  moderno  , mucho antes de la introducción real en los años 30/40, pero el mérito de la invención real es del mucho más olvidado Christian Hülsmeyer , quien construyó un aparatos de radar en funcionamiento (aunque rudimentario) ya en 1904.

Tesla nunca construyó un prototipo físico y solo había planteado la hipótesis de su uso para localizar submarinos  enemigos, pero el radar no funciona bajo el agua. La tecnología utilizada y desarrollada posteriormente por otros para este propósito fue el sonar.

Radiografía

El primero en estudiar los rayos X fue Röntgen,  lo que los dio a conocer universalmente a la comunidad científica en 1895. Tesla comenzó a trabajar en ellos en 1887, y fue uno de los primeros, si no el primero, en darse cuenta de su  peligro  (mientras que Edison lo ignoró ., con el resultado de que uno de sus ayudantes, Clarence Dally, murió de cáncer). Otro físico, Fernando Sanford, comparte con Tesla que llegó antes que Röntgen, publicando sus resultados poco después, en 1893.

Radio

Aquí el asunto se vuelve complejo. Lo cierto es que el primero en transmitir señales de radio para comunicarse no fue ni Tesla ni Marconi, sino el inglés  David Edward Hughes , quien se comunicó vía radio en código Morse a una distancia de quinientos metros. Tesla por su parte hizo una enorme contribución al desarrollo tecnológico de lo que se convertiría en la  radio.: mejoró enormemente el equipo experimental, obtuvo las patentes esenciales (utilizadas para desafiar las de Marconi) e incluso demostró una forma primitiva de control remoto por radio. 

Ciertamente, Marconi conocía el trabajo de Tesla, aunque siempre lo negó, y según algunos, sus primeros aparatos en realidad se parecen mucho a los de Tesla. Evidentemente la radio es uno de esos inventos que pueden patentar a mucha gente. Para mencionar a otros científicos involucrados en la invención podemos mencionar a Hertz, Branly, De Moura, Lodge, Bose, Braun. En resumen, la radio no nació de un solo golpe de la mente de una persona, sino de la contribución de muchos.

Tesla contra Edison

Su encuentro se vio favorecido por una carta de recomendaciones que recibió Edison en 1884, y que presentaba a Tesla como un joven brillante , por lo que podían darse las condiciones para una colaboración duradera: obviamente, lamentablemente no fue así.

Tesla comenzó como técnico de mantenimiento en las plantas de energía de Edison y arregló las plantas de energía de CC de los estadounidenses en varias ocasiones, siempre sacando su idea de la corriente alterna.

Edison no quería escuchar los discursos de Tesla: como se explicó anteriormente, el mercado de la electricidad acababa de nacer, Edison había recibido enormes fondos para construir pequeñas centrales eléctricas de CC cerca de clientes potenciales y ciertamente no estaba dispuesto a comenzar de cero con el proyecto de Tesla, aunque mejor en papel.

En cualquier caso, Tesla siguió trabajando en los generadores Edison Machine Works , mejorando su rendimiento y sobre todo haciéndolos más fiables, asegurando a la empresa pedidos importantes, pero cuando Edison le pagó aumentando su sueldo solo unos pocos dólares, enfureció a Nikola. . Luego, Edison le prometió a Tesla cincuenta mil dólares (mucho dinero para el momento) en caso de que pudiera mejorar el rendimiento de las dinamos de CC .

En poco tiempo, Tesla pudo mejorar sustancialmente la eficiencia de las dinamos, pero el premio prometido no llegó. Edison se negó a pagarle.

Famosa es la frase del propio Edison:

“Tesla, no entiendes el sentido del humor estadounidense”

Esa fue la gota que colmó el vaso también porque las diferencias entre los dos genios no eran de naturaleza económica o moral, sino que se referían principalmente a cuestiones científicas: Edison no creía en  la corriente alterna , Tesla en cambio veía el futuro.

Solo y sin recursos económicos, Tesla se arremangó de nuevo iniciando su propio negocio, fundó la nueva Tesla Electric Light and Manufacturing Company apostando por la corriente alterna. Pero llevó tiempo desarrollar la nueva tecnología y, lamentablemente, poco después, sus patrocinadores retiraron las inversiones y la empresa cerró.

A pesar de todo y de todos, en 1887 el científico desarrolló el primer  motor de inducción de energía alterna , dando vida a su descubrimiento más significativo. Y gracias al encuentro con Westinghouse finalmente llegó la aplicación concreta de sus ideas y la comercialización de la electricidad distribuida mediante corriente alterna producida en grandes centrales eléctricas.

No es exagerado decir que este descubrimiento literalmente dio paso a una  segunda revolución industrial considerando que aún hoy, antes de transformarse en energía directa, la corriente se transporta desde las centrales eléctricas hasta nuestros hogares como energía alterna. La menor fuga de corriente y, en consecuencia, los mayores ahorros de energía que siguen, han sido posibles gracias a la aplicación concreta  de las patentes de Tesla .

Una batalla sin límites con golpes bajos: Edison pagó a jóvenes estudiantes para que atraparan perros y gatos que, durante las actuaciones oficiales, estaban atados a placas de metal y luego pasaban corriente alterna a través de sus cuerpos temblorosos. Finalmente preguntó a los espectadores horrorizados en la sala:

¿Es este el invento que nuestras queridas mujeres deberían usar para cocinar?

Edison intentó pasar la corriente alterna como “insegura”, lo que llevó a la gente a elegir su corriente continua más segura.

La guerra acabó unos años después, cuando los grandes banqueros de Nueva York se hicieron cargo: la empresa de Edison se convirtió en la actual General Electric y quedó en manos de dos grandes empresarios: John Pierpont Morgan y Edward Adams .

General Electric poseía patentes fundamentales para el mercado de la electricidad y controlaba la producción de bombillas y cables para distribución. Por otro lado, Westinghouse Electric disponía de la tecnología adecuada para la producción y distribución de energía, la de corriente alterna.

Edward Adams, como gran mediador, logró unir a las dos empresas para enfrentar un gran desafío: la construcción de la gran central hidroeléctrica en las Cataratas del Niágara que podría haber iluminado ciudades enteras. Las dos empresas participaron juntas y ganaron el concurso, construyeron la planta y demostraron al mundo que el futuro había llegado.

Nobel, obsesiones y su muerte

En 1912 el nombre de Tesla fue nominado al Premio Nobel de Física, pero, aún luchando por sus patentes e ideas “robadas”, decide rechazarlo precisamente porque en 1909 no lo recibió en lugar de Marconi.

En 1915, Tesla rechazó otro Premio Nobel, tras saber que debería haberlo compartido con Edison.

En 1917, por su contribución al conocimiento científico, se le concedió un honor dedicado a Edison, la ” EdisonMedal “, que aceptó.

Un genio de este calibre obviamente tenía “obsesiones”, ¿recuerdas las alucinaciones de su juventud? El joven Tesla siempre ha estado sujeto a comportamientos compulsivos.

Tesla señaló en 1878 a la edad de 23 años.

Nikola Tesla vivía solo en una habitación de hotel en Nueva York cuando se encontró su cuerpo sin vida y es precisamente por este motivo que no se ha podido dar una fecha precisa de su muerte, que se supone que ocurrió el 7 de enero. 1943 .

Unos meses después, en junio de 1943, la Corte Suprema de Estados Unidos (caso 369, 21 de junio de 1943) reconocerá a Tesla como el primer inventor de la radio.

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