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La historia de cómo Mendeleev inventó su tabla periódica en un sueño

El químico pionero Dmitri Mendeleev (8 de febrero de 1834 – 2 de febrero de 1907) llegó a la grandeza científica a través de un camino poco probable, superando enormes obstáculos para crear la tabla periódica fundamental para nuestra comprensión de la química.

Nacido en Siberia como uno de entre 11 y 17 niños (los relatos biográficos difieren, ya que la tasa de mortalidad infantil en la época era devastadoramente alta) estuvo inmerso en la tragedia desde una edad temprana. 

 Su padre era profesor de bellas artes, filosofía y política, pero se quedó ciego y perdió su puesto de profesor. Su madre se convirtió en la única sostén de la familia, trabajando en una fábrica de vidrio. Cuando Dmitri tenía trece años, su padre murió. Dos años después, un incendio destruyó la fábrica de vidrio.

Al año siguiente, decidida a garantizar la educación de su hijo, su madre lo llevó por todo el país con la esperanza de que ingresara en una buena universidad. La Universidad de Moscú lo rechazó. Por fin llegaron a San Petersburgo, la entonces capital de Rusia. La Universidad de San Petersburgo, el alma mater de su padre y, dicho sea de paso, la de mis dos padres, lo admitió y la familia se mudó allí a pesar de su pobreza.

Un erudito prometedor, Mendeleev – también deletreaba Mendeleyev en inglés – publicó artículos cuando tenía 20 años y asistió a la primera conferencia de química del mundo a los 26. A mediados de los treinta, estaba intensamente preocupado por clasificar los 56 elementos conocidos hasta ese momento. Luchó por encontrar un principio subyacente que los organizara de acuerdo con conjuntos de propiedades similares y finalmente cosechó los beneficios del reconocimiento de patrones que alimenta la creatividad .

Pero más que por un esfuerzo deliberado, llegó a su avance creativo por el producto inconsciente de lo que TS Eliot llamó incubación de ideas : una tarde de febrero, después de un agotador día de trabajo, Mendeleev imaginó su tabla periódica en un sueño.

En El sueño de Mendeleyev: La búsqueda de los elementos, el novelista Paul Strathern reconstruye el momento histórico a partir de las cartas y diarios de los científicos, y lo reinventa con una dosis de florecimiento literario satisfactorio:

“Cuando los ojos de Mendeleyev recorrieron una vez más la línea de pesos atómicos ascendentes, de repente notó algo que aceleró su pulso. Ciertas propiedades similares parecían repetirse en los elementos, en lo que parecían ser intervalos numéricos regulares. ¡Aquí había algo! ¿Pero que? Algunos de los intervalos comenzaron con cierta regularidad, pero luego el patrón pareció desaparecer. A pesar de esto, Mendeleyev pronto se convenció de que estaba al borde de un gran avance. Había un patrón definido allí en alguna parte, pero simplemente no podía comprenderlo … Momentáneamente superado por el agotamiento, Mendeleyev se inclinó hacia adelante, apoyando su cabeza peluda en sus brazos. Casi de inmediato se durmió y tuvo un sueño”.

El sueño, por supuesto, era solo una función de lo que el cerebro humano hace normalmente durante el sueño : organizar y consolidar las ideas, imágenes y fragmentos de información que ocupan nuestras horas de vigilia. Y con lo que la mente despierta de Mendeleev estaba tan intensamente ocupada era en la búsqueda de un sistema de clasificación que ordenara los elementos. “Está todo formado en mi cabeza”, se lamentó, “pero no puedo expresarlo”. Fue solo cuando volvió a entrar en su propia cabeza bajo el hechizo del estado desinhibido del sueño que los fragmentos inconexos cayeron en un patrón y la idea más amplia se expresó.

El propio Mendeleev relataría en su diario:

“Vi en un sueño una mesa donde todos los elementos encajaban en su lugar según lo requerido. Al despertar, inmediatamente lo escribí en una hoja de papel”.

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