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La forma en que Charles Dickens habló sobre la difteria en sus cartas de 1856 es tremendamente actual

“ Una enfermedad extraña y aterradora está causando muertes en todo el mundo. Los médicos están divididos y es difícil establecer una imagen precisa de lo que está sucediendo.Las autoridades están tratando de evitar el pánico, los viajes se han interrumpido y hay noticias falsas por todas partes “. ¿Historia de estos días? No exactamente. Es Charles Dickens para escribir y nosotros (solo) en la segunda mitad de 800. Cosas para hacer que tu piel se erice.

Sí, porque la enfermedad a la que se refiere el escritor inglés ciertamente no es el Covid-19 sino la difteria , la infección aguda que incluso en esos años cobró víctimas. Todo esto sucedió en agosto de 1856 , cuando Dickens redactó una carta -como demostró recientemente el sitio web Dickensletters.com que iba dirigida a Sir Joseph Olliffe, médico de la embajada británica en París.

Una serie de vínculos con Covid-19 que nos cautiva: esa y la enfermedad bacteriana sobre la que escribió Charles Dickens en el siglo XIX comparten el impacto social y las consecuencias de la desinformación.


Carta de Dickens a James Olliffe, fechada el 24 de agosto de 1856

En esas páginas, Dickens agradece al médico por advertirle de una epidemia de difteria en Boulogne-sur-Mer, en la costa del norte de Francia, mientras estaba de vacaciones allí.

En la carta, el escritor destaca el caso de este médico Philip Crampton, también de vacaciones en Boulogne casi al mismo tiempo que Dickens, cuando murieron dos de sus hijos, de dos y seis años, y su esposa de 39. Dentro de una semana el uno del otro de difteria. Dickens escribió:

“No tenía idea de nada tan terrible como la experiencia del pobre Dr. Crampton”, dice.

La difteria era entonces poco conocida y la opinión pública la definía como ” dolor de garganta maligno “, ” dolor de garganta de Boulogne ” o ” fiebre de Boulogne ” (¿le recuerda algo?) Su nombre científico, difteria , fue concebido por Pierre Bretonneau y se refería a la membrana correosa que se desarrolla en la laringe después de una infección bacteriana. Era peligroso, contagioso y a menudo, fatal.

En ese momento, Boulogne era un lugar muy popular para los británicos y, a mediados del siglo XIX, formaron una verdadera colonia de 10 mil personas. Dickens escribió allí partes de obras como Gloomy House, Hard Times o Little Dorrit , y la ciudad fue el tema principal de su texto periodístico Our French Watering-Place , publicado en el semanario del que era editor, Household Words.

La propagación de la infección a ambos lados del Canal, en Francia e Inglaterra, aceleró las investigaciones científicas y en 1860 (cuatro años después del primer caso detectado en Inglaterra) un conocimiento más completo del origen de la infección, del síntomas y formas de transmisión de la enfermedad.


Los hechos

Dickens dice en la carta que está muy preocupado por la noticia del ” dolor de garganta de Boulogne ” que leyó en la prensa, lo que lo llevó a enviar a sus hijos a Inglaterra para estar a salvo. Las autoridades médicas francesas minimizaron la propagación de la enfermedad (¿todavía te recuerda algo?), Que lamentablemente coincidió con una epidemia de tifus que mató al amigo de Dickens, el dibujante y periodista Gilbert Abbott Á Beckett.

Ya en una carta escrita al diario The Times y fechada el 5 de septiembre de 1856, un grupo de eminentes médicos de Boulogne declaraba que ” con muy pocas excepciones, esta enfermedad afecta sólo a los barrios más pobres de la ciudad y a la población con pocos recursos “. Unos días después, el 12 de septiembre, una persona que se autodenominaba “otra víctima de la fiebre de Boulogne” escribió al diario que había estado en la misma pensión que A Beckett y que su esposa había contraído difteria. Concluyó la carta con el siguiente motivo: “Si podrá destinar parte de su precioso espacio a la publicación de esta carta, también prestará el servicio de alerta a todos aquellos que hayan pensado en cruzar el Canal de la Mancha para venir a Boulogne ”.

Noticias falsas y desinformación en tiempos de difteria

Esto llevó a las autoridades médicas de Boulogne a enviar otra carta el 16 de septiembre cuestionando las afirmaciones de esa “otra víctima” y en la que se observaba que el “pánico” estaba “casi exclusivamente limitado a los visitantes temporales”. Hubo mucha desinformación, tanto que Boulogne siguió promocionándose como destino de vacaciones.

“ Tenemos la idea general de que esta enfermedad existe en el exterior y afecta a los niños; de hecho, dos niños pequeños que nuestros hijos conocen han muerto como resultado de esto. Pero es increíblemente difícil […] descubrir la verdad en este sitio. Y a los ciudadanos les preocupa especialmente que yo sepa, dada la gran cantidad de medios que debería estar difundiendo ” , escribe Dickens a Olliffe. En 1856, aquellos que eran cuidadosos y cautelosos tenían más posibilidades de sobrevivir a la pandemia y, con el tiempo, la vida de Dickens volvió a la normalidad.

No fue hasta 1920 que se desarrolló una vacuna contra la difteria, aunque no fue hasta 1940 que varios países comenzaron a proporcionarla a los niños de forma gratuita y en todo el país.

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