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La estación espacial arroja por la borda un trozo de basura espacial de 2,9 toneladas, permanecerá en órbita durante años

La Estación Espacial Internacional se volvió un poco más ligera la semana pasada.

El laboratorio en órbita descartó una paleta de baterías usadas de 2.9 toneladas (2.6 toneladas métricas) el 11 de marzo, el objeto más masivo que jamás haya arrojado, dijo a Gizmodo la portavoz de la NASA Leah Cheshier.

Se espera que la basura espacial regrese a la Tierra en dos o cuatro años, escribieron funcionarios de la agencia en una actualización la semana pasada. Esa actualización también indicó que la paleta se quemará “sin causar daño en la atmósfera”, pero no todos están convencidos de que ese sea el caso.

“Parece grande y densa tan poco probable que quemar por completo”, astrónomo y autor Phil Plait, cuyos “Mala Astronomía” carreras de blog en Syfy, escribió en Twitter.

“Sí. Por otro lado, por ejemplo, Tiangong-1 pesaba 7500 kg [kilogramos], mucho más grande. Pero yo diría que, dado lo denso que es el EP9, es preocupante, aunque en el extremo inferior de lo preocupante”, respondió el astrónomo y satélite Jonathan McDowell que tiene su sede en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts.

Tiangong-1 fue la primera estación espacial prototipo de China, que albergó tripulaciones de astronautas en 2012 y 2013. La nave del tamaño de un autobús escolar terminó estrellándose contra la Tierra sobre el Océano Pacífico sur en abril de 2018.

Anteriormente, las baterías viejas estaban empaquetadas en el HTV desechable, que las llevó a su perdición en la atmósfera de la Tierra. Pero la falla del lanzamiento en octubre de 2018 de un cohete Soyuz que transportaba al astronauta de la NASA Nick Hague y al cosmonauta Alexey Ovchinin interrumpió este patrón, informó Spaceflight Now. (Hague y Ovchinin terminaron aterrizando de manera segura, gracias al sistema de aborto de lanzamiento de su cápsula Soyuz). Y EP9 apareció en el noveno y último HTV, lo que significa que se quedó sin un viaje apocalíptico. 

Entonces, los gerentes de la estación espacial decidieron deshacerse de la plataforma llena de baterías. El jueves por la mañana, los controladores terrestres del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston ordenaron el brazo robótico del laboratorio en órbita de 17.6 metros de largo para liberar al EP9 en órbita, escribieron los funcionarios de la NASA en la actualización.

La paleta del tamaño de un SUV tiene mucha compañía de basura espacial allí. Según la Agencia Espacial Europea, los investigadores estiman que la órbita terrestre está abarrotada de unos 34.000 objetos de escombros de al menos 4 pulgadas (10 centímetros) de ancho y 128 millones de piezas de 1 milímetro de ancho o más.

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