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Cómo los ingenieros operan sondas en el espacio profundo, Rovers marcianos y satélites desde sus hogares

La semana pasada, un equipo de ingenieros se acurrucó alrededor de las pantallas de sus computadoras, monitoreando una nave espacial mientras maniobraba alrededor de un asteroide rocoso a más de 140 millones de millas de la Tierra. Estaban llevando a cabo un importante ensayo de vestido interplanetario, ejecutando la nave espacial a través de muchas de las operaciones que realizará en agosto cuando intente enganchar una pequeña muestra de rocas de la superficie del asteroide. Este ensayo general ha estado en proceso durante años, y el equipo había esperado reunirse en un centro misionero en Colorado.

En cambio, la mayoría de ellos vigilaban el evento desde casa. “Era una tripulación esquelética que apoyaba el evento en persona, en comparación con lo que se había planeado originalmente”, declaró Mike Moreau, subdirector del proyecto para la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA . “Más de las tres cuartas partes del equipo lo hacían desde casa y monitoreaban de forma remota”.

Moreau es parte de la misión OSIRIS-REx de la NASA, encargada de tomar una muestra del asteroide Bennu y traerlo de vuelta a la Tierra para su estudio. La nave espacial OSIRIS-REx se lanzó en 2016, y el equipo había planeado este ensayo particular durante más de una década . No habían contado con una pandemia durante uno de los puntos de control más esperados de su misión, pero el espectáculo tuvo que continuar.

Al igual que millones de trabajadores en todo el mundo, los ingenieros que operan naves espaciales están lidiando con cómo hacer su trabajo mientras trabajan desde casa. Todos los centros de la NASA han instituido políticas obligatorias de teletrabajo, con algunas excepciones para el personal esencial. Eso incluye a muchas personas que tienen la tarea de calcular comandos para sondas espaciales interplanetarias y navegar rovers a través de terrenos difíciles en otros mundos.

Para algunos, la transición fue incómoda al principio, ya que operar una nave espacial a menudo se basa en grandes cantidades de comunicación en persona. Ese ha sido el caso de Carrie Bridge, que trabaja como enlace entre los científicos y los ingenieros que operan el rover Curiosity de la NASA en Marte. Todos los días, habla con científicos de todo el país sobre el tipo de ciencia que les gustaría que lograra el rover, y luego transmite esos deseos a los ingenieros que realmente navegan el robot. Normalmente, ella solo se acerca al equipo de ingeniería en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, para coordinar los movimientos del vehículo explorador para el día.

Otros operadores de naves espaciales han descubierto una forma de enviar comandos a su nave espacial sin tener a nadie en el centro de control de la misión. El Laboratorio de Dinámica Espacial en Utah es responsable de operar dos pequeños satélites de la NASA, HARP y CIRiS, que observan la Tierra. El equipo allí generalmente va a un centro de control de misión para enviar comandos a la nave espacial a través de una estación terrestre en Virginia. Pero en un extraño giro del destino, los operadores en el laboratorio idearon una forma de enviar los comandos desde sus computadoras portátiles en casa justo antes de que todos se cerraran.

Por ahora, no está claro exactamente cuándo terminará el distanciamiento social extremo, permitiendo que todos, no solo los operadores de naves espaciales, regresen a sus rutinas diarias normales. Pero hasta que llegue ese momento, las personas a cargo de operar naves espaciales están aprovechando al máximo sus nuevos centros de control de misiones en casa.

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