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¿Cómo es que la industria espacial está resistiendo la pandemia de COVID-19?

La pandemia de COVID-19 ha afectado a la economía, y la industria espacial no es una excepción. Si bien algunas de las principales compañías espaciales aún están en funcionamiento, consideradas esenciales por el gobierno de los EE. UU., Las nuevas empresas más pequeñas están lidiando con la forma de avanzar a medida que se evaporan las fuentes de financiamiento que alguna vez fueron confiables.

Antes de la pandemia, la industria espacial mundial realmente estaba avanzando, valorada en alrededor de $ 360 mil millones, según un análisis. En los EE. UU., Una mezcla ecléctica de jugadores importantes y startups más pequeñas comprende este sector, que persigue mercados establecidos como la construcción de cohetes y satélites, así como más servicios de nicho como la creación de hábitats espaciales, la extracción de la Luna y la fabricación en el espacio. Durante los últimos años, las startups espaciales con ideas audaces podrían cerrar exitosamente ronda tras ronda de financiación.

Algunas compañías espaciales de alto perfil sucumbieron al comienzo de la pandemia. Bigelow Aerospace, cuyo objetivo es construir hábitats y hoteles en el espacio, despidió a todos sus empleados a fines de marzo, culpando a las órdenes del gobernador de Nevada de cerrar todos los negocios no esenciales. “Si no [cerráramos], estaríamos sujetos a multas, sanciones y la amenaza de revocar nuestra licencia comercial”, dijo un portavoz de Bigelow. El proveedor de Internet desde el espacio OneWeb se declaró en bancarrota a fines de marzo, justo después de lanzar su último lote de satélites que brindan Internet.

Los analistas dicen que estas pérdidas tempranas son probablemente el resultado de problemas que las compañías tenían antes de la pandemia, y la recesión económica solo amplificó esos problemas. “Hubo problemas subyacentes antes del virus”, Eric Stallmer, presidente de la Federación Comercial de Vuelos Espaciales. “Con OneWeb, no fue la corona lo que los eliminó. Era el hecho de que necesitaban encontrar $ 500 millones más. Puede haber sido que el virus lo exacerbó un poco o lo aceleró “. Bigelow había estado compitiendo por contratos gubernamentales de la NASA, pero la compañía se había autofinanciado en su mayoría. OneWeb también recurrió al gobierno del Reino Unido luego de que una inversión esperada de su patrocinador SoftBank fracasara.

Algunas nuevas empresas aeroespaciales todavía están descubriendo dónde centrar su atención en esta nueva realidad. Rocket Lab, con sede en California, puso sus lanzamientos en pausa en Nueva Zelanda para mantener a su personal a salvo. Relativity Space, que está haciendo un cohete completamente impreso en 3D, dice que le está yendo bien durante la pandemia, pero que habrá un retraso en la prueba de su hardware. Un proveedor de lanzamiento de inicio, Astra, despidió a un par de docenas de empleados para ayudar a sobrevivir la pandemia, según un informe de CNBC .

Muchas compañías espaciales más pequeñas están buscando formas de obtener asistencia financiera del gobierno, ya que se ejecutan en estrechos márgenes. Algunos tienen menos de unos pocos años y emplean solo a unas 100 personas, según Stallmer. Pero a diferencia de otras pequeñas empresas, no califican para recibir asistencia del gobierno. Muchas de las nuevas empresas espaciales respaldadas por empresas están descalificadas para recibir fondos a través de la Ley CARES, que se creó para ayudar a las pequeñas empresas a mantenerse a flote durante la pandemia. Hay una estipulación en la ley que asocia a cualquier empresa respaldada por riesgo con la firma de capital de riesgo de la que recibe fondos, empujando a muchas de estas pequeñas empresas por encima del límite de 500 empleados para obtener préstamos a través de CARES. El CSF escribió una carta conjunta con otras organizaciones al Departamento del Tesoro, a la Oficina de Administración y Presupuesto, y a la Administración de Pequeños Negocios, instándolos a cambiar esta regla de afiliación.

El gobierno está proporcionando un tipo diferente de línea de vida a algunos de los principales proveedores de lanzamiento y empresas satelitales. Armadas con contratos gubernamentales, estas empresas se consideran “negocios esenciales”, lo que les permite operar más o menos como de costumbre. Los proveedores de lanzamiento como ULA, SpaceX y Blue Origin tienen múltiples contratos con la NASA y el Departamento de Defensa, lo que les permite continuar trabajando para mantener sus capacidades de lanzamiento. Este estado “esencial” se ha extendido a numerosas compañías aeroespaciales que trabajan en misiones gubernamentales. “Alrededor del 50 por ciento de nuestra cartera se ha considerado una infraestructura crítica o un servicio esencial”, dice Anderson. “Entonces tienen cierto nivel de operaciones que continúan”.

Mientras tanto, algunas compañías espaciales se mantienen ocupadas colaborando con la respuesta pandémica. Empresas como Planet, Maxar y más han estado proporcionando imágenes cruciales de la Tierra con sus satélites para establecer tendencias globales y cómo la pandemia está afectando el movimiento de las personas en todo el mundo. Se están utilizando otros satélites para proporcionar opciones de comunicación y conectividad muy necesarias, lo que ayuda a los médicos a realizar visitas de telesalud en las zonas rurales.

Ya sea que se mantengan ocupados o simplemente tratando de mantener las luces encendidas, las empresas de toda la industria están atrapadas en el mismo patrón de espera inducido por una pandemia. Al igual que muchas industrias, todavía es demasiado pronto para decir lo que sucederá en el futuro. Pero para las empresas más pequeñas con ambiciones más elevadas, el panorama financiero ya ha cambiado. Para lograrlo, tendrán que apretarse el cinturón y ajustar sus planes o luchar por una línea de vida financiada por el gobierno que mantenga vivos sus objetivos espaciales únicos.

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