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Así es como Apple y Google rastrearán el coronavirus con Bluetooth

Apple y Google han anunciado un sistema de seguimiento de contactos enormemente ambicioso y potencialmente controvertido diseñado para ayudar a los usuarios a evitar la propagación del nuevo coronavirus al descubrir quién ha tenido contacto con pacientes infectados.

Si bien los detalles sobre el sistema aún son escasos, dado lo temprano que es el desarrollo del proyecto, ni siquiera Apple y Google han resuelto todo aquí todavía, sabemos algunas cosas, incluso que las compañías planean usar Bluetooth Low Energy (Bluetooth LE) la tecnología de radio como núcleo del sistema.

Como su nombre lo indica, Bluetooth LE es una alternativa de baja potencia a la tecnología Bluetooth estándar, con un enfoque en ráfagas de conectividad más cortas que usan menos energía que una conexión Bluetooth tradicional de transmisión constante. Una buena ilustración de la diferencia radica en cómo funcionan los AirPods de Apple : se utiliza una conexión Bluetooth LE de ráfaga corta para solicitar la conexión inicial y el emparejamiento de los auriculares antes de cambiar a Bluetooth normal para transmitir la música que desea escuchar.

La elección de Bluetooth LE para el sistema de seguimiento de contactos es interesante por un par de razones. En la superficie, hay mucho sobre Bluetooth LE que lo hace ideal para este tipo de aplicación: es compatible con casi todos los teléfonos inteligentes modernos del mercado, desde el teléfono Android más económico y económico hasta el iPhone o Samsung más caro. Y es una especificación muy flexible, una que funciona con niveles de potencia extremadamente bajos para no afectar la vida útil de la batería.

Una de las claves aquí es el perfil de proximidad de Bluetooth LE (PXP), la tecnología central en la que se basa Bluetooth para la localización y el seguimiento del dispositivo. Al medir cuánta potencia se recibe de una señal de radio Bluetooth (el valor RSSI ), podemos estimar qué tan lejos está. Es cómo los AirPods saben que aparece el diálogo “¿Te gustaría conectarte?” En tu teléfono que está cerca y no el teléfono de tu compañero de cuarto al otro lado de la habitación, o cómo los rastreadores de mosaico pueden ayudarte a localizar las teclas que faltan.

También ha habido aplicaciones similares de la tecnología Bluetooth LE en este sentido con productos como iBeacons , transmisores de hardware que pueden rastrear dispositivos locales y activar notificaciones basadas en la ubicación cuando estás cerca. Si bien los iBeacons generalmente se usan para rastrear a los clientes en tiendas minoristas, ofrecer ofertas y servir publicidad, la tecnología básica es en realidad extremadamente similar al sistema propuesto por Apple y Google.

Sin embargo, también destaca los defectos: para volver a nuestra comparación de mosaicos, cualquiera que haya usado uno de los rastreadores sabe que solo son buenos para un cierto nivel de precisión. Bluetooth puede ayudarlo a encontrar el área aproximada de su objeto perdido, pero discernir la ubicación física exacta no es algo en lo que la tecnología Bluetooth LE sobresalga. La interferencia también puede ser un gran problema. Cuantos más obstáculos y obstrucciones entre los dispositivos, como mochilas, bolsillos, paredes o ventanas, el peor Bluetooth LE es rastrear con precisión algo, ya que esas obstrucciones degradarán la intensidad de la señal de radio utilizada para medir la distancia.

Es por eso que Apple está comenzando a utilizar una tecnología completamente diferente (radio de banda ultra ancha o UWB) en su reciente línea de iPhone 11 para la ubicación a corta distancia de otros dispositivos. (También se espera que Apple use la tecnología en sus propios rastreadores AirTag para fines similares). El problema es que, si bien otras tecnologías pueden ser más adecuadas para la tarea en cuestión, muy pocos teléfonos tienen radios UWB. Mientras tanto, todo tiene Bluetooth, por lo que es la única opción real para la comunicación local de dispositivo a dispositivo como esta que no depende de una red externa como Wi-Fi, GPS o datos celulares.

Alcanzar ese nivel de precisión y rango es en lo que Apple y Google probablemente estarán trabajando en las próximas semanas para que el sistema sea útil. Notificar a todas las personas que han estado en contacto con alguien infectado con el nuevo coronavirus a menos de 100 pies no será información útil, pero solo alertarlo después de que sus teléfonos estén a solo centímetros de distancia tampoco será útil.

Dicho esto, algunas de las limitaciones de Bluetooth LE en lo que respecta al alcance pueden ser realmente ventajosas cuando se trata específicamente de ayudar a advertir sobre la exposición al virus. Dado que el virus no puede atravesar las paredes (una de las razones por las cuales las barreras como el equipo de protección personal son tan cruciales para prevenir la transmisión), el hecho de que Bluetooth funcione mejor en situaciones similares al aire libre significa que, en teoría, será poder ayudar a notificar a los usuarios cuando están en mayor riesgo.

Bluetooth también, al menos en papel, ofrece una solución mejor que los códigos QR, que ya se han utilizado en países como Corea del Sur, ya que Bluetooth funciona en un rango más amplio que los escáneres ópticos necesarios para la tecnología QR o de código de barras. Dado que el distanciamiento sigue siendo una parte clave para prevenir la propagación del virus, la tecnología que no requiere que los usuarios se acerquen a los pacientes (o sus teléfonos) es una ventaja.

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